forest kindergarten in germany – a little insight

a few readers asked me to write about “what is forest kindergarten?” and about “forest kindergarten equipment”. well, actually i didn’t want to write about it now. first, because we are “the new ones” in forest kindergarten and i think it takes a while to come out with founded information about it and also a reflected feedback of what we treasure most about it and of what we see a bit critical. and second, i thought it would make more sense to write about forest kindergarten equipment in the winter or next spring, after we actually tested our clothes in the colder ‘minus degree’ and in the wettest season.but since some of you are looking for some information now, in the fall, i’ll give you sort of an overlook with this post of what forest kindergarten is and how forest kindergarten life looks like in our case.there will be a second post coming soon about our personal equipment and their sources.

what is forest kindergarten?

to answer that question it would take me months to describe it. also because there are different concepts of forest kindergartens/Waldkindergärten in germany. so i can only  write about the forest kindergarten our daughters go to. before i describe it a bit more, i thought it would be good to start with the beginning. the beginning of forest kindergartens in germany and how these have to do with Froebel and Denmark.

The Telegraph: Harry de Quetteville, 12:01AM BST 18 Oct 2008

Growing up at the end of the 18th century in the forests of what is now central Germany, Friedrich Wilhelm August Froebel developed a passion for plants and herbs, eventually apprenticing himself to a forester. He studied mathematics and botany, became a tutor to the rich, and increasingly interested in the education of children. Convinced that play was not only constructive but also crucial to a child’s development, he opened an activity centre in 1837 in the town of Bad Blankenburg. Inside its walls, toddlers developed their motor skills with building blocks and patterned toys that he invented. But Froebel was determined that the children spend, like he did, as much time as possible outside – singing, dancing and gardening and exploring.

By 1840, perhaps tired of his little academy’s unwieldy official title – Pflege-, Spiel- und Beschäftigungsanstalt, or Care, Play and Activity Centre – he came up with a new name: Kindergarten, or children’s garden. Within a century, however, his ‘garden’ concept had evolved into something more like traditional schooling, with children spending more and more time indoors. Froebel’s idea was eventually reinvented in Denmark: in 1952, a mother named Ella Flautau decided to apply his core message to her own children. The concept quickly caught on with her neighbours, and spread throughout the country and Scandinavia. There are now between 200 and 300 forest kindergartens in Denmark, out of a total of 3,800 nurseries.

In Germany though, it took until the late 1980s for Froebel’s idea to come home and for the first Waldkindergarten to receive official blessing. Just south of the border with Denmark, in the town of Flensburg, a group of parents founded their own Waldkindergarten association in 1991.

so here we see, that forest kindergarten have started in denmark, in scandinavia. they are really big and popular now in germany too and are growing like mushrooms out of the woods.

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forest kindergarten: “… is a type of preschool education for children between the ages of three and six that is held almost exclusively outdoors. Whatever the weather, children are encouraged to play, explore and learn in a forest or natural environment. The adult supervision is meant to assist rather than lead. It is also known as Waldkindergarten (in German), outdoor nursery, nature kindergarten, or nature preschool…” says wikipedia.

the forest kindergarten our daughters attend, is more like a mountain forest kindergarten, because the kids (one big group of 3-6 year olds with 3-4 fulltime kindergarten teachers) have to “hike up” a little mountain, spoken from the view of children. they even installed ropes for them to hold on to while hiking up certain parts. each week 2 mountain guides (an older and a younger child) are responsible to lead the rest of the group up and down the little mountain and through the woods. they have different places where they can go and play. the terrain is different and the decision where to go also depends on the weather, ’cause some spots are sunnier or more protected than others. to go up to the main place where they have 2 little construction trailers (one where the kids can get changed and where changing clothes are stored and one where the kids can sit on little benches on little tables when its too cold and rainy outside and where they can warm up a bit because there’s a little stove inside) a tepee for the kids to play in and a big awning that also serves as a good protection, the rootchildren walk on little paths through the woods. they even cross a little stream. the terrain is pretty challenging compared to other forest kindergartens i have seen in city areas. the terrain also influences the age of children when entering forest kindergarten. forest kindergartens that are in the woods, but with less challenging hike ups and downs, children might be younger. the terrain at our forest kindergarten also requires good hiking boots or shoes with a good profile. rainboots often are too slippery. but more about equipment in the following post. all in all i can say that the goal and the experience show, that the forest kindergarten children are outside almost all days all year long. rain and snow and cold is no reason to ´hide inside the construction trailer’.

in may, june and july this year i helped out at the forest kindergarden once a week. of course i took along the girls and so that way they already had a smooth settling in. i got to know all the places and paths, the rythms, the methods of the kindergarten, the children, the forest kindergarten rules and so on. i’m really thankful about it, ’cause now when the girls tell me where they have been, which place in the woods and with whom they have played, its easier for me to follow their stories and to emphatize with them. my big concern toward one big familygroup disolved a bit when i helped out and worked there seeing the benefits of a group with children of all ages. seeing and witnessing that all of those 3-6 year olds are able to carve with real and sharp carving tools, can saw with little saws, can smooth down differences with their own called and responsible “peacemakers”, do creative crafts with nature materials, have so much knowledge about trees and animals in the woods, know which plant to look for when falling into stinging nettles, somehow still find joy and ideas what to do even after 2 years of going there. the older ones are proud to take along the younger ones and to show them ‘how it works’. of course there were also some older ones that didn’t want to to play or include the younger ones. but the forest kindergarten team encourages this by different actions (the young and new ones sort of get a mentor, the mountainguides that lead the group up and down the little mountain are a young and an old child,…) i also witnessed how some kids had a harder time of being involved in the group, or of finding something to play with. i witnessed accidents, that in my eyes are important and part of it as well (falling from a tree).  but no, all in all, i loved what i’ve seen and i was still convinced that this is the most perfect place for our daughters we can get. i could fill that whole space here writing about my fascination and confidence of why i so adore the concept of forest kindergarten. also because i already see its fruits when being/moving outdoors with the girls now in the woods, in the mountains, on the fields. don’t get me wrong. we’ve been outside all the time and i was already fascinated by their exploration, imaginary play and ciriousity. but now, now it really moved to a different level. the girls get into playing so much easier when we walk through our little woods. they are full of ideas and just do what they do in forest kindergarten. their endurance is much higher to stick with a role play e.g. or to built a fortress. their ciriousity to explore has become bigger.they now don’t like to go on the normal little paths through the woods. no, they look for the challenges and the unknown paths. they have become braver and selfconfident in so many ways. and they teach me new things, like which grass is good for braiding or how to really put buckhorn on the stinging nettle body location. i’m so looking forward to learn more of them and to see them bloom even more.

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10 thoughts on “forest kindergarten in germany – a little insight

  1. Nele

    Danke für den Einblick! Und wie glücklich ihr euch schätzen könnt, so einen Kindergarten in der Nähe zu haben! Ich kann deine Überzeugung und Begeisterung absolut nachvollziehen 🙂

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    1. esther

      Danke liebe Nele. Ja wir fühlen uns auch sehr dankbar und freuen uns, dass es diesen Herbst nun soweit war. Wir haben uns lange angemeldet und auf der Warteliste gestanden und ürden sagen, es hat sich gelohnt.Wir hoffen natürlich dass es den Kindern auch weiterhin absolut Spass macht und sie sich dort weiter entfalten können. Lg Esther*

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  2. Sandy

    Waldkindergärten sind toll, nicht nur weil sie noch das Wort Kindergarten enthalten (Kindertagesstätte mag ich gar nicht und Kita brrrrr)
    Sind die beiden eigentlich nur am Vormittag da und werden zum Mittagessen wieder abgeholt?

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    1. esther

      Liebe Sandy.Ja genau.Ich hole die Mädels mittags wieder ab.Sie essen dort im Wald am vormittag ihre Brotzeit, aber Mittagessen gibt es dann zu Hause. Und mit dem Wort Kindergarten bin ich ganz bei dir 🙂
      Lg Esther*

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  3. Eva

    Liebe Esther, keine Frage, eure Kita ist toll. Und ihr könnt euch glücklich schätzen, zu den Auserwählten zu gehören, die auf der Liste stehen. Wir hätten Marla gern auch in die Waldkita gegeben. Kita heißt es hier einfach, weil wir in Ost-Berlin leben. Leider hat die trotzdem nur bis Mittag geöffnet, und ich kenne keine Freundin mit Kind/ern hier, die das mit ihrem derzeitigen Beruf vereinbaren könnte. Das heißt, sich die Waldkita leisten zu können, bedeutet in Berlin im Normalfall, dass die Mama zu Hause bleibt, weil der Papa genug verdient – oder eben dass man bereit ist, auf einiges zu verzichten. Das fand ich immer absurd, da ich mir nicht vorstellen kann, dass VertreterInnen dieser Pädagogik wie vor fünfzig Jahren freiwillig zu Hause bleiben und auf ein selbstbestimmtes Leben verzichten wollen, nur damit das Kind morgens drei Stunden im Wald spielen kann. Und dass eine Frau mit ein paar Stunden Arbeit am Vormittag, z.B. wie du von zu Hause aus am Rechner sitzend, entsprechend dazuverdienen kann, um dem Kind dieses privilegierte Outdoor-Vergnügen zu ermöglichen, scheint eher die Ausnahme zu sein. Es ärgert mich also sehr, dass das Waldkindergartenkonzept in Deutschland ein sehr unzeitgemäßes Paarkonzept zu unterstützen scheint und gleichberechtigt arbeitenden Paaren keine Chance lässt. Ich verstehe daher nicht, weshalb diese Kindergärten keine Erweiterung für Paare mit anderen Arbeitszeiten zulassen. Nun hoffe ich, du kannst meinen Kommentar trotz der Kritik nachvollziehen. Denn wie anfangs betont, bin ich ein totaler Fan der Idee an sich, nur die derzeitige Umsetzung erscheint mir fragwürdig. Liebe Grüße aus Berlin von Eva

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    1. esther

      Liebe Eva,

      oh ich verstehe dein Ärger darüber sehr, vor allen wenn man sich das Konzept an sich so sehr für das eigene Kind wünscht. Meine Mädels sind von 8 Uhr bis 12.30/13 Uhr dort, sprich es sind fast schon 5 Stunden und viele der Mütter arbeiten von zuhause aus auf selbstständigen Basis.Es gibt aber auch andere die bspw. ganz normal arbeiten und sich mit ihren Partner absprechen. Aber um dir Hoffnung zu machen liebe Eva: In unserer Waldkita gibt es Nachmittagsbetreuung. Das heisst man kann sein Kind auch bis 15.30/16 Uhr i.d. Wald geben, was dann 8 Stunden wären. Das ist sehr viel für so kleine Wesen, wenn man bedenkt, dass sie bei Wind und Sturm und Regen und Schnee draussen sind. Viele Kinder überfordert das.Vor allen in der kalten Jahreszeit. Deswegen nehmen nur weige Eltern das Nachmittagsbetreuungsangebot an. In unser Kita gibt es einige Kinder die nachmittags betreut werden. Nicht viele, aber die wenigen die es betrifft, geniessen dann oft die Erzieher und den Wald nochmal ganz anders und neu (das habe ich zumindest so empfunden als ich in meiner Aushilfszeit mal am nachmittag mit dabei war).Ich persönlich freue mich sehr darüber, da es bei mir im nächsten Jahr berufsmässig evtl. auch danach aussieht, dass ich ein oder zwei nachmittage dazu buchen werde. Mach dich doch nochmal schlau, ob es nicht doch Waldkita’s in Berlin und Umgebung gibt, die auch Nachmittagsbetreuung anbieten.Vielleicht mittlerweile ja schon?

      Ganz liebe Grüße nach Berlin
      Esther*

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  4. Eva

    liebe esther, danke für deine rückmeldung. marla hat nun leider schon zweimal die kita wegen unseren umzügen wechseln müssen, daher würde ich ihr vor der einschulung keinen weiteren wechsel mehr zumuten wollen. zum glück ist ihre kita jetzt auch ganz ok und bietet im wechsel zu den normalen betreuungstagen auf dem gelände der kita sogenannte waldtage an, an denen die kinder wie im waldkindergarten ausschließlich draußen in der wuhlheide unterwegs sind. die eigentliche waldkita in der wuhlheide, von der ich oben gesprochen habe, ist scheinbar die “hardcore-variante”, also ganz draußen ohne häuschen oder unterschlupf. wir wurden in berlin derart informiert, dass waldkindergärten, die eine nachmittagsbetreuung anbieten, den kindern in der mittagszeit in irgendeiner form unterschlupf gewähren müssen, der beheizt ist. ansonsten wäre die lange zeit draußen im herbst und winter für die kinder nicht zumutbar. ist euch das auch so mitgeteilt worden oder ist das nur eine berliner regelung? lg

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    1. esther

      liebe eva, oh das macht sinn was du da schreibst von marla’s kita umzügen.und wie toll dass ihre kita eh waldtage anbietet.wie wunderbar.und ihr seid ja auch soviel draussen wie ich mitbekomme.die kita von der du ursprünglich sprachst, klingt wirklich hardcore.und wenn waldkita’s nachmittagsbetreuung anbieten, dann macht es nur sinn dass sie ein bauwagen o.ä. nachweisen müssen.ich denke dass wird nicht nur bei der waldkita in der wuhlheide so sein.auch wenn ein kind mal kränkelt oder müde ist, macht es schon sinn, ein rückzugsort zu haben. also waldkita’s ohne unterschlupf oder der möglichkeit dazu, sind mir so auch kaum bekannt.wie schon erwähnt im bericht, auch wenn unsere waldkita bauwägen hat, sind diese wirklich ganz ganz selten in nutzung.und nur weil es regnet oder kalt ist, bedeutet das nicht, dass die kids im bauwagen sind, aber die möglichkeit zu haben und diese auch zu nutzen finde ich gut und wichtig.erst recht oder vor allen, wenn manche kinder bei wind und wetter 8 stunden im wald sind….liebe grüße nach berlin.esther*

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